Whale-watching in Calheta, Madeira

As I wrote recently, I was tipped-off about the beauty of Madeira, especially in terms of whale-watching there. So I stayed in Calheta, located in the south-west of Madeira, where the Lobosonda team organises whale-watching tours. As Madeira itself is a huge volcanic rock protruding high from the Atlantic ocean, there are no slopes falling gently towards the beach.

in the region of Calheta

Au contraire: the cliffs rise almost directly from the waterline to hundreds of meters and then some. From there you can go even higher towards the centre of the island where you find forests in the clouds with numerous waterfalls you can go visit. I did. There, my camera and flimsy tripod fought with gravity on a bridge across a gorge. They lost. It’s another story.

Back to Calheta.

We stayed at the very affordable yet highly comfortable and spacious Bela Vista Apartment overseeing the mountains to the west, giving us almost perfect sunsets. (In all honesty, they gave us no sunset at all, because of the pastoral mountains… does that amount to „almost perfect“? I do not know, there was a cow in the valley below, so that was nice.)

Booking two tours at Lobosonda gave us double the chances of not only seeing dolphins, but also larger whales like sperm whales or fin whales. The whales did not accept to the invitation to be spotted, though, but we saw lots and lots of bottle-nosed dolphins and Atlantic spotted dolphins (Stenella). The former do not seem to care for whale-watchers so much and just follow their route through the sea, but the Stenellas circle the boat out of curiousity or some other reason. The two trips were on two different boats, too. First the „Stenella“, named after… the Stenellas, a speedboat, and then an old fishing boat.

the Stenella speedboad

Both give two very different experiences. The Stenella is a fast and low boat with which you can easily follow every spotted school of dolphins.

a school of dolphins

The Ribeira Brava on the other hand is a more comfortable ride, gives you a longer line of sight, because you sit higher above the sea level, but you are not as flexible when taking pictures, because if things happen on the other side of the boat than the one you sit on, you actually have to walk over, find a stable seat and then make your images. That doesn’t work, dolphins are fast. Still, it is much more communicative and I would recommend it if you want your trip to be more social and less pragmatically focussed on „getting the shot“.

There are a couple of possible sightings, as I found out. More often than not, you simply see the fins of the animals as they swim towards their destination. That is quite impressive and is obviously also an opportunity for the animals to breathe.

an Atlantic spotted dolphin coming up to breathe.

This kind of behaviour is probably the most common to see, as most other behaviours like diving or jumping are either inappropriate for seeing the animals or simply very quick actions.

dolphins in front of a vista of Calheta

You can get these kinds of shots with almost any kind of camera gear. A 24-70mm (or equivalent) kit lens will go long enough and the f-stop almost does not matter as there will probably be enough light or the ISO does not interfere with the image quality, because you will not get fine details anyway (we should all be concerned with other things than ISO-grain, anyway). A shutter speed of 1/640 should also be sufficient. The picture above, though was shot at 1/1000th of a second at f8, ISO500 and 300mm equivalent. I shot with a fixed shutter speed of 1/1000th, and had ISO and f-stop on automatic, with a +.3 exposure compensation. If I had to do it again, then +.7 or +1 would have been better as I almost always had to up the exposure in Lightroom.

Another kind of image is the underwater shot, which you can get when the dolphins decide to swim by the boat. They have a different kind of quality to them, more abstract, but quite pleasing to the eye, I think.

a dolphin swimming by the boat

This one was at 86mm (equiv.), ISO400, f5.6 (equiv), 1/1250th with +.3 exposure comp in camera.

Then of course you want to get the dolphin in all its glory, jumping, showing its face and smiling, with a sunset in the background yet fully front-lit as if by magic, no less. Good luck with that. I guess I have to come back to Madeira soon to be more lucky. Still I got some nice shots that are similar, but do not expect those to come easy or be fantastic out of the camera with any kind of consistency. Once you realise a dolphin jumps, it’s almost over and I guess you need a lot of experience to figure out how long a dolphin will swim submerged (and how long of a distance it covers) once it has jumped. It’s a numbers-game, really. Every 50 shots there’s a keeper and every 200 shots there’s one I consider really good. Over my total of 1200 shots there was none that I considered „great“, but that’s wildlife, no one said it was gonna be easy.

almost fabulous, but very far away

The shot above sort of has its merits because there is background to include.

Atlantic spotted dolphin gets its face wet

Here there is good sharpness and a great dynamic to the shot, but who wouldn’t want to see its face?

Bottle-nosed dolphins mocking me

This one I like, but it shows an additional calamity: where to point your camera? Will the one below jump soon or should I stay on the one in the top of the frame?

Sparkling!

Here I had a sequence, but at the end of the buffering speed of my automatic drive, i.e. the shot before this one showed almost nothing, and here, the face of the Stenella is already submerged.

now we’re talking!

I do leave you with this almost great shot of a bottle-nosed dolphin, jumping right away from us!

The beauty in the cage – Gedanken zur Tierfotografie

Zootiere stellen für viele Hobbyfotografen ein spannendes Betätigungsfeld dar. Im Zoo kann man eine Vielzahl an Tieren bestaunen, ihre Interaktionen beobachten oder einfach ihre Schönheit bewundern. Als Fotograf kann man in einem einigermaßen geschützten Raum Kameraeinstellungen ausprobieren und sich an der an sich nicht leichten Tierfotografieren üben, da die Gehege sich nicht ändern und die meisten Tiere ihre Routen und Orte in den Gehegen haben, so dass man über die Wiederholung ausprobieren kann, wo man sich ideal positioniert, um die besten Fotos zu bekommen.Die Fotos, die auf diese Art und Weise entstehen, sind vielfältiger Natur. Es können vornehmlich Portraits sein, oder Bilder, die Spiel, Fütterung, Interaktion darstellen. Dabei variiert die Komposition und gibt über das Framing unterschiedlich viel Gehege in das Bild. Meine Portraits blenden das Gehege, die Zäune und selbst die verräterische und selten lebensraumnahe Natur weitgehend aus.Neben der darstellerischen Leistung hat die Zoofotografie auch unterschiedliche Funktionen für die Fotografen. Es mag hierbei um das kulturell oder gar genetisch verankerte Gefühl von Schönheit oder Niedlichkeit gehen, welches im Zentrum der Intention des Fotografen liegt. Es mag um die Imitation bestimmten fast archetypisch verankerten Tierbildern gehen: der stolze Löwe, das lustige Erdmännchen, die schöne Giraffe, der kluge Affe. Möglicherweise sollen die Fotos im Wettbewerb mit anderen Fotografen mehr Schärfe, mehr Auflösung oder anderes haben. Vielleicht sollen sie den Kern des Tieres für den Betrachtenden offenlegen. Meine Portraits sind von der Intention getragen, die Würde der Tiere, ihren eigenen Blick einzufangen, den Betrachter zum Füllen der Lücke einzuladen.Insbesondere aber die Würde der Tiere bleibt in diesem Prozess zweifelhaft. Welche Würde hat ein Tier? Einfacher zu beantworten ist vielleicht die Frage nach den Rechten. Tiere sollten das Recht haben, eben wie der Mensch, in Freiheit zu leben. Dieses Recht wird ihnen im Zoo genommen. Entweder sie werden in Gefangenschaft verbracht oder sie werden dort geboren. Tiere sollten das Recht haben, ihren Lebensraum zu nutzen, wie es ihrer Natur oder gar ihren Absichten entspricht. Auch dies wird durch die Architektur der Zoos und der ständigen Eingriffe der Menschen verhindert. Die Beschneidung der Rechte der Tiere betrifft jeden ihrer Lebensbereiche: welches Futter nehmen sie zu sich? Wann tun sie dies? Ist es ihnen möglich, einen Partner frei zu wählen, wie in der Natur? Ist es ihnen möglich, den Zoobesuchern auszuweichen? Werden ihre Gruppenstrukturen und ihr Bewegungsverhalten respektiert? Diese Fragen werden in unterschiedlichem Maße in den verschiedenen Zoos mit einer Variante des ‚Nein‘ beantwortet.Die Tiere haben dort für den Besucher und Zoofotografen die Funktion, den Zweck, auffindbar und ansehnlich zu sein. Sie repräsentieren die Leistung des Menschen, sich die belebte Natur unterzuordnen und eine alternative Natur zu konstruieren.Es ist möglich, Zoos als Verbrechen gegen die Rechte der Tiere zu sehen. Natürlich wird gerungen, die geltenden Tierschutzgesetze einzuhalten, so dass ein Verbrechen im juristischen Sinne hier eine zu ahnende Ausnahme darstellen dürfte. Moderne Zoos versuchen mit viel Aufwand, alte Gehege zu modernisieren und die Bedürfnisse zwischen Mensch und Tier auszugleichen.Gleichzeitig übernehmen Zoos eine aus ihrer Sicht wichtige Aufgabe in der Erhaltung des Artenschutzes und des Genpools von stark gefährdeten Arten. Hier kann man argumentieren, dass diese Aufgabe eventuell besser in der Hand von staatlich geförderten Institutionen liegen sollte, weil sie ein Zweck an sich ist. Ein Zweck, der keine Besucher benötigt. Eine andere Intention von Zoos ist es, Menschen, die keine Möglichkeit haben, Tiere in ihrem natürlichen Lebensraum zu sehen, die Möglichkeit zu geben, eine Bindung zu den Tieren und einen Willen zum Schutz der Tiere zu erlangen.Darüber hinaus ist es auch naiv anzunehmen, es gäbe noch viele echte natürliche Lebensräume für wilde Tiere, vor allem für die, die in Zoos als besonders ansprechend angesehen werden, also Löwen, Tiger, Elefanten, Leoparden, Eisbären und andere mehr. Selbst die Nationalparks Afrikas können als Superzoos betrachtet werden, in denen zwar nicht gefüttert wird, aber in denen auch mehr und mehr Fototouristen ihre Spuren hinterlassen.In letzter Konsequenz bleiben Zoos aufgrund ihrer Natur problematisch. Die Tiere sind unfrei und der Mensch stellt oft einen störenden Einfluss auf ihre Natur dar. Hierbei konstruiert die Bilderflut der Zoofotografen eine parallele Welt, die aus spielenden Tierbabys, genüsslich schlafenden Löwen und mächtigen Gorillas besteht. Die Situationen der Tiere werden in die Konstruktion oft nicht einbezogen oder in der Nachbearbeitung verändert, entfernt oder entschärft. Zäune verschwinden entweder im Beschnitt oder über das Einfügen von Blattwerk aus anderer Stelle. Schilder werden überstempelt und alles Störende fällt der Bearbeitungsmacht der digitalen Werkzeuge zum Opfer. Die Zoos selber verstärken diesen Trend über Regelwerke, die die Abbildung von Gehegen als solche oder Zäunen, Seilen und Absperrungen verbieten. Es entsteht eine Welt, die stark von der rechtlichen und politischen Situation der Tiere abweicht. Eine Traumwelt.Meine Portraits sind sicherlich mit allen Konsequenzen ein Teil dieser Traumwelt.

The gnat-fen

Well, in German it’s actually »Schnaakenmoor«, a waterland-conservation area in the north-west of Hamburg. Fens are mires in which the water accumulates because the area is slightly lower than the surrounding land, so that there is always an excess of water that rises to ground-level. Mires are inhabited by peatforming plants. As the plants die, they form peat which traps CO2 from the air, as the ground itself is separated from the oxygen in the air, the decomposition processes make it climate-neutral. Most mires nowadays have to be conserved so that they actually keep the water, if they don’t, they will transform into woodland with birches being the most common pioneer species (if around). In that process they will lose their CO2 and release it into the atmosphere, adding to climate change. For that reason it seems appropriate to appreciate these areas and raise awareness for their uniqueness.

The gnat-fen here is in the process of transforming back into wetland, so there are quite some trees around that have to be removed by conservationists.

Enjoy.